Aunque sea poca, la marihuana sí daña el cerebro

Su consumo ocasional causa anomalías en regiones relacionadas con las emociones.

Los adultos jóvenes que consumen marihuana padecen anomalías recreativas significativas en dos regiones del cerebro clave en las emociones y la motivación, de acuerdo con un grupo de científicos. El estudio fue una colaboración entre la Northwestern Medicine y la Escuela Médica del Hospital General de Massachusetts / Harvard.

Este es el primer estudio que muestra que el uso ocasional de marihuana se relaciona con importantes cambios en el cerebro. Se demostró que el grado de anormalidades cerebrales en estas regiones está directamente relacionado con el número de cigarros que una persona fuma por semana. Mientras más cigarros fuma, es más anormal la forma, el volumen y la densidad de las regiones del cerebro.

"Este estudio plantea un fuerte desafío a la idea de que el consumo de marihuana ocasional no está asociado con malas consecuencias", dijo el coautor del estudio, Hans Breiter, profesor de psiquiatría y ciencias conductuales de la Escuela de Medicina de la Universidad de Northwestern.

"Algunas de estas personas sólo utilizan marihuana para drogarse una o dos veces a la semana. La gente piensa que su uso recreativo no debe causar ningún problema, si en el trabajo o en la escuela les va bien. Nuestros datos que éste no es el caso”, dijo Breiter.

Los científicos examinaron el núcleo accumbens y la amígdala (regiones clave para la emoción y la motivación, que se asocian con la adicción) del cerebro de los consumidores de marihuana ocasionales y los no usuarios. Los investigadores analizaron tres medidas: el volumen, la forma y la densidad de la materia gris (es decir, donde se encuentran la mayoría de las células en el tejido cerebral) para obtener una visión global de cómo se ve afectada cada región.

Estas dos regiones de los usuarios de marihuana fueron alteradas de forma anormal durante al menos dos medidas estructurales. El grado de estas alteraciones se relaciona directamente con la cantidad de marihuana que los sujetos utilizaron.

"Una de las ventajas únicas de este estudio es que nos fijamos en el núcleo accumbens de tres maneras diferentes para obtener una imagen detallada y coherente del problema. Esto permite una imagen más matizada de los resultados", dijo el autor principal Jodi Gilman, investigador en el Centro General de Massachusetts para la medicina del apego e instructor de psicología en la Escuela de Medicina de Harvard.

El examen de las tres medidas diferentes también era importante porque ninguna medida es el estándar de oro. Algunas anomalías pueden ser más detectables utilizando un tipo de método de análisis de neuroimagen. Breiter dijo que las tres medidas proporcionan una visión multidimensional para la evaluación de los efectos de la marihuana sobre el cerebro.

"Son estructuras fundamentales del cerebro. En ellas formamos la base de cómo evaluamos las características positivas y negativas de las cosas en el medio ambiente y tomamos decisiones", dijo la coautora principal Anne Blood, directora del estado de ánimo y del Laboratorio de Control de Motores en el Hospital General de Massachusetts y profesora asistente de psiquiatría en la Facultad de Medicina de Harvard.

A través de diferentes métodos de neuroimagen, los científicos examinaron los cerebros de adultos jóvenes de entre 18 y 25 años, de las universidades del área de Boston; 20 fumaban marihuana y 20 no lo hicieron. Cada grupo tenía nueve hombres y 11 mujeres. Los usuarios fueron sometidos a una entrevista psiquiátrica para confirmar que no eran dependientes de la marihuana. Ellos no cumplían con los criterios para el abuso de otras drogas ilícitas.

Los cambios en las estructuras cerebrales indican que los cerebros de los usuarios de marihuana se están adaptando a la exposición de bajo nivel a la marihuana.

Los resultados del estudio concuerdan con los estudios en animales que muestran que cuando a las ratas se les da el tetrahidrocannabinol (THC) reconfiguran el cerebro y forman nuevas conexiones. El THC es el ingrediente que altera la mente, que se encuentra en la marihuana.

"Puede ser que estamos viendo un tipo de aprendizaje de drogas en el cerebro. Creemos que cuando las personas están en proceso de convertirse en adictas, sus cerebros forman estas nuevas conexiones", dijo Gilman.

En los animales, estas nuevas conexiones indican que el cerebro se está adaptando al nivel natural de la recompensa y al estímulo de la marihuana. Estas conexiones hacen que otras recompensas naturales sean menos satisfactorias.

Los cambios en el cerebro sugieren que son un importante primer resultado de un uso ocasional de drogas, dijo Breiter.

"Se necesita más trabajo, incluyendo los estudios longitudinales, para determinar si estos resultados pueden estar relacionados con los estudios en animales que demuestran que la marihuana puede ser una droga de entrada para las sustancias más fuertes", apuntó.

Debido a que el estudio fue retrospectivo, los investigadores no conocen el contenido del THC de la marihuana, que puede ir del 5 al 9%, incluso en la droga actualmente disponible. El contenido de THC es mucho mayor hoy que la marihuana durante los años 60 y 70, que a menudo era de 1 a 3%, dijo Gilman.

La marihuana es la droga ilegal más consumida en Estados Unidos con un estimado de 15,2 millones de usuarios, de acuerdo con los informes de la Encuesta Nacional sobre Uso de Drogas y la Salud en 2008. El uso de la droga está aumentando entre los adolescentes y adultos jóvenes, en parte debido que la sociedad ha cambiado las creencias sobre el consumo del cannabis y de su estatus legal.

Un estudio de la Northwestern demostró que el uso crónico de la marihuana estaba relacionado con anormalidades en el cerebro.

"Con los resultados de estos dos documentos, he desarrollado una preocupación grave sobre si debemos permitirle a alguien menor de 30 años usar la marihuana, a menos que tengan una enfermedad terminal y que la necesiten para el dolor”, concluyó Breiter.

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